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La vie préhistorique à l'époque éocène

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L'époque éocène a débuté 10 millions d'années après l'extinction des dinosaures, il y a 65 millions d'années, et s'est poursuivie pendant 22 millions d'années, jusqu'à 34 millions d'années. Comme à l'époque paléocène précédente, l'Éocène se caractérisait par l'adaptation continue et la propagation des mammifères préhistoriques, qui occupaient les niches écologiques laissées ouvertes par la disparition des dinosaures. L'Éocène constitue la partie centrale de la période paléogène (il y a 65 à 23 millions d'années), précédée par le Paléocène et succédée par l'époque oligocène (il y a 34 à 23 millions d'années); toutes ces périodes et ces époques faisaient partie de l'ère cénozoïque (il y a 65 millions d'années).

Climat et géographie

En termes de climat, l’époque de l’Éocène a repris le pas auquel le Paléocène s’est arrêté, avec une augmentation continue des températures mondiales à des niveaux proches du Mésozoïque. Cependant, la dernière partie de l’Éocène a été marquée par une nette tendance au refroidissement global, probablement liée à la diminution des niveaux de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, qui a abouti à la reconstitution des calottes glaciaires aux pôles nord et sud. Les continents de la Terre ont continué à dériver vers leurs positions actuelles, après s'être séparés du supercontinent septentrional, Laurasia, et du supercontinent méridional, Gondwana, bien que l'Australie et l'Antarctique soient toujours connectés. L'époque éocène a également été marquée par la montée des chaînes de montagnes de l'ouest de l'Amérique du Nord.

La vie terrestre à l'époque éocène

Les périssodactyles (ongulés à doigts irréguliers, tels que les chevaux et les tapirs) et les artiodactyles (ongulés à doigts uniformes, tels que les cerfs et les porcs) peuvent tous retracer leur ascendance jusqu'aux genres primitifs de mammifères de l'époque éocène. Phenacodus, petit ancêtre générique de mammifères à sabots, a vécu au début de l’Éocène, tandis que l’Éocène supérieur a été témoin de «tonnerre» beaucoup plus gros, comme Brontotherium et Embolotherium. Les prédateurs carnivores ont évolué de manière synchrone avec ces mammifères mangeurs de plantes: le Mesonyx de l’Éocène primitif pesait tout autant que le gros chien, tandis que l’Éfène Andrewsarchus était le plus grand mammifère mangeur de viande terrestre de tous les temps. Les premières chauves-souris reconnaissables (telles que Palaeochiropteryx), les éléphants (tels que Phiomia) et les primates (tels que Eosimias) ont également évolué au cours de la période éocène.

Comme c'est le cas pour les mammifères, de nombreux ordres d'oiseaux modernes peuvent trouver leurs racines dans des ancêtres ayant vécu à l'époque éocène (même si l'ensemble des oiseaux a évolué, peut-être plus d'une fois, au cours de l'ère mésozoïque). Les oiseaux les plus remarquables de l’Éocène étaient les manchots géants, comme en témoignent les Inkayacu (100 livres) d’Amérique du Sud et les Anthropornis (200 livres) d’Australie. Un autre oiseau important de l’Éocène était Presbyornis, un canard préhistorique de la taille d’un enfant.

Les crocodiles (comme le Pristichampsus étrangement coiffé), les tortues (comme le Puppigerus aux grands yeux) et les serpents (comme le Gigantophis de 33 pieds de long) ont tous continué à fleurir à l'époque éocène, nombre d'entre eux atteignant des tailles substantielles. ont rempli les niches laissées ouvertes par leurs parents dinosaures (bien que la plupart n’aient pas atteint la taille géante de leurs ancêtres immédiats du Paléocène). Beaucoup plus petits lézards, comme la Cryptolacerta de trois pouces de long, étaient également une vue commune (et une source de nourriture pour les gros animaux).

La vie marine à l'époque éocène

À l'époque éocène, les premières baleines préhistoriques quittèrent la terre ferme et optèrent pour une vie en mer. Cette tendance se concrétisa par le Basilosaurus de l'Éocène moyen, qui atteignait une longueur de 60 pieds et pesait entre 50 et 75 tonnes. Les requins ont également continué à évoluer, mais peu de fossiles datent de cette époque. En fait, les fossiles marins les plus répandus à l’époque éocène sont des poissons minuscules, comme Knightia et Enchodus, qui parcouraient les lacs et les rivières de l’Amérique du Nord dans de vastes écoles.

La vie végétale à l'époque éocène

La chaleur et l'humidité du début de l'Éocène en firent un paradis pour les jungles et les forêts tropicales denses qui s'étendaient presque jusqu'aux pôles Nord et Sud (la côte de l'Antarctique était bordée de forêts tropicales humides il y a environ 50 millions d'années!). à l'Eocène, le refroidissement global a entraîné un changement radical: les jungles de l'hémisphère nord ont progressivement disparu pour être remplacées par des forêts de feuillus qui pourraient mieux faire face aux variations saisonnières de la température. Un développement important venait tout juste de commencer: les premières herbes ont évolué à la fin de l’Éocène mais ne se sont pas répandues dans le monde entier (fournissant de la nourriture pour les chevaux et les ruminants en liberté dans les plaines) avant des millions d’années plus tard.


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