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Révolution américaine: bataille de Monmouth

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La bataille de Monmouth a eu lieu le 28 juin 1778, pendant la révolution américaine (1775-1783). Le major général Charles Lee commandait 12 000 hommes de l'armée continentale sous la direction du général George Washington. Pour les Britanniques, le général Sir Henry Clinton a commandé 11 000 hommes sous la direction du lieutenant-général Lord Charles Cornwallis. Il faisait extrêmement chaud pendant la bataille et presque autant de soldats sont morts de coups de chaleur que de combats.

Contexte

Avec l'entrée de la France dans la révolution américaine en février 1778, la stratégie britannique en Amérique commença à changer à mesure que la guerre devenait de plus en plus globale. En conséquence, le général Sir Henry Clinton, commandant récemment nommé de l'armée britannique en Amérique, a reçu l'ordre d'envoyer une partie de ses forces dans les Antilles et en Floride. Bien que les Britanniques aient conquis la capitale rebelle de Philadelphie en 1777, Clinton, qui manqua bientôt d'hommes, décida d'abandonner la ville le printemps suivant pour se consacrer à la protection de sa base à New York. Évaluant la situation, il voulait initialement retirer son armée par mer, mais une pénurie de moyens de transport l’obligea à planifier une marche vers le nord. Le 18 juin 1778, Clinton commença à évacuer la ville, ses troupes traversant le Delaware à Cooper Ferry. En se déplaçant vers le nord-est, Clinton avait initialement l'intention de marcher par voie de terre vers New York, mais a ensuite choisi de se déplacer vers Sandy Hook et de prendre des bateaux pour se rendre à la ville.

Plan de Washington

Alors que les Britanniques commençaient à planifier leur départ de Philadelphie, l'armée du général George Washington était encore à son campement d'hiver à Valley Forge, où elle avait été inlassablement entraînée et entraînée par le baron von Steuben. Apprenant des intentions de Clinton, Washington chercha à engager les Britanniques avant qu'ils ne puissent atteindre la sécurité de New York. Alors que de nombreux officiers de Washington étaient favorables à cette approche agressive, le major général Charles Lee s'y opposa vigoureusement. Prisonnier de guerre récemment libéré et adversaire de Washington, Lee a affirmé que l'alliance française était synonyme de victoire à long terme et qu'il était insensé d'engager l'armée au combat à moins qu'elle ne prenne une supériorité écrasante sur l'ennemi. Pesant les arguments, Washington a choisi de poursuivre Clinton. Dans le New Jersey, la marche de Clinton se déplaçait lentement à cause d'un train de bagages volumineux.

En arrivant à Hopewell, NJ, le 23 juin, Washington a tenu un conseil de guerre. Lee s'est de nouveau disputé contre une attaque majeure et a réussi cette fois à influencer son commandant. Encouragé en partie par les suggestions du brigadier général Anthony Wayne, Washington décida plutôt d'envoyer une force de 4 000 hommes pour harceler l'arrière-garde de Clinton. En raison de son ancienneté dans l'armée, Washington s'est vu proposer le commandement de cette force par Lee. Manquant de confiance dans le plan, Lee a décliné cette offre et celle-ci a été donnée au marquis de Lafayette. Plus tard dans la journée, Washington a augmenté la force à 5 000. En entendant cela, Lee a changé d'avis et a exigé qu'on lui donne le commandement, ce qu'il a reçu avec l'ordre strict d'organiser une réunion de ses officiers pour déterminer le plan d'attaque.

L'attaque et la retraite de Lee

Le 28 juin, la milice du New Jersey a annoncé à Washington que les Britanniques étaient en déplacement. En dirigeant Lee, il lui ordonna de frapper le flanc des Britanniques alors qu'ils gravissaient Middletown Road. Cela arrêterait l'ennemi et permettrait à Washington d'amener le corps principal de l'armée. Lee obéit à l'ordre précédent de Washington et organisa une conférence avec ses commandants. Plutôt que d'élaborer un plan, il leur a dit d'être vigilant pour les ordres pendant la bataille. Vers 20 heures le 28 juin, la colonne de Lee a rencontré l'arrière-garde britannique sous les ordres du lieutenant-général Lord Charles Cornwallis, juste au nord du palais de justice de Monmouth. Plutôt que de lancer une attaque coordonnée, Lee engagea ses troupes au coup par coup et perdit rapidement le contrôle de la situation. Après quelques heures de combats, les Britanniques se sont dirigés vers la ligne de Lee. Voyant ce mouvement, Lee ordonna une retraite générale le long de la route Freehold Meeting House - Monmouth Court House après avoir offert peu de résistance.

Washington à la rescousse

Tandis que la force de Lee engageait Cornwallis, Washington élevait l'armée principale. En avant, il rencontra les soldats en fuite du commandement de Lee. Consterné par la situation, il a localisé Lee et a demandé à savoir ce qui s'était passé. N'ayant reçu aucune réponse satisfaisante, Washington a réprimandé Lee dans l'un des rares cas où il avait juré publiquement. Renvoyant son subordonné, Washington se mit à rallier les hommes de Lee. Ordonnant à Wayne d'établir une ligne au nord de la route pour ralentir l'avance britannique, il s'employa à établir une ligne de défense le long d'une haie vive. Ces efforts ont suffisamment retardé les Britanniques pour permettre à l'armée de prendre des positions à l'ouest, derrière le ravin occidental. En se déplaçant, la ligne voyait les hommes du major général William Alexander à gauche et les troupes du major général Nathanael Greene à droite. La ligne a été soutenue au sud par l'artillerie sur Comb's Hill.

Retombés dans l’armée principale, les vestiges des forces de Lee, désormais dirigés par Lafayette, se sont reconstitués à l’arrière de la nouvelle ligne américaine, à la poursuite des Britanniques. L'entraînement et la discipline instaurés par von Steuben à Valley Forge ont porté leurs fruits, et les troupes continentales ont pu vaincre les réguliers britanniques. Tard dans l'après-midi, les deux camps sanglants et épuisés par la chaleur de l'été, les Britanniques ont interrompu la bataille et se sont retirés vers New York. Washington souhaitait continuer la poursuite, mais ses hommes étaient trop épuisés et Clinton avait atteint la sécurité de Sandy Hook.

La légende de Molly Pitcher

Bien que de nombreux détails concernant l’implication d’une "Molly Pitcher" dans les combats à Monmouth aient été embellis ou sont en litige, il semble bien qu’une femme ait effectivement apporté de l’eau aux artilleurs américains lors de la bataille. Cela n'aurait pas été un mince exploit, car il était absolument nécessaire non seulement d'atténuer les souffrances des hommes dans la chaleur intense, mais également de nettoyer les armes à feu pendant le processus de rechargement. Dans une version de l’histoire, Molly Pitcher a même pris le relais de son mari dans l’équipage d’une arme à feu après sa chute, qu’il soit blessé ou par coup de chaleur. On pense que le vrai nom de Molly était Mary Hayes McCauly, mais encore une fois, les détails exacts et l'étendue de son aide pendant la bataille sont inconnus.

Conséquences

Selon chaque commandant, le nombre de victimes de la bataille de Monmouth était de 69 morts, 37 morts d'un coup de chaleur, 160 blessés et 95 disparus de l'armée continentale. Les victimes britanniques comptaient 65 morts au combat, 59 morts d'un coup de chaleur, 170 blessés, 50 capturés et 14 disparus. Dans les deux cas, ces chiffres sont conservateurs et les pertes étaient plus susceptibles d'être 500 à 600 pour Washington et plus de 1 100 pour Clinton. La bataille était le dernier engagement majeur sur le théâtre nord de la guerre. Par la suite, les Britanniques se sont terrés à New York et ont tourné leur attention vers les colonies du sud. Après la bataille, Lee a demandé à une cour martiale de prouver son innocence. Washington obligé et a déposé des accusations formelles. Six semaines plus tard, Lee a été reconnu coupable et suspendu du service.

 


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