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L'histoire d'Alcatraz

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Autrefois considérée comme la prison des prisons américaines, l’île d’Alcatraz, dans la baie de San Francisco, a été un atout pour l’armée américaine, le système pénitentiaire fédéral, le folklore des prisons et l’évolution historique de la côte ouest. Malgré sa réputation de pénitencier froid et impitoyable, Alcatraz est aujourd'hui l'un des aimants touristiques les plus en vue de San Francisco.

En 1775, l'explorateur espagnol Juan Manuel de Ayala a affrété ce qui est maintenant la baie de San Francisco. Il a appelé l'île rocheuse de 22 acres «La Isla de los Alcatraces», qui signifie «île des pélicans». Sans végétation ni habitation, Alcatraz n'était guère plus qu'un îlot désolé occupé par un essaim occasionnel d'oiseaux. Sous l'influence anglaise, le nom "Alcatraces" est devenu Alcatraz.

/ Bailey Mariner

Fort Alcatraz

Alcatraz était réservé à l'usage militaire sous le président Millard Fillmore en 1850. Parallèlement, la découverte de l'or dans les montagnes de la Sierra Nevada apporta croissance et prospérité à San Francisco. L’attrait de la ruée vers l’or a exigé la protection de la Californie alors que des chercheurs d’or envahissaient la baie de San Francisco. En réponse, l’armée américaine a construit une forteresse sur la paroi rocheuse d’Alcatraz. Ils envisagèrent d'installer plus de 100 canons, faisant d'Alcatraz l'entité la plus fortement armée de la côte ouest. Le premier phare fonctionnel de la côte ouest a également été construit sur l'île d'Alcatraz. Une fois entièrement équipé avec des armes en 1859, l'île était considérée comme le Fort d'Alcatraz.

N'ayant jamais tiré ses propres armes au combat, Fort Alcatraz est rapidement passé d'une île de défense à une île de détention. Au début des années 1860, des civils arrêtés pour trahison pendant la guerre civile étaient installés sur l'île. Avec l’afflux de prisonniers, des logements supplémentaires ont été construits pour loger 500 hommes. Alcatraz en tant que prison durera 100 ans. Au cours de l'histoire, la population moyenne de l'île a oscillé entre 200 et 300 personnes, sans atteindre sa capacité maximale.

Le rocher

Après le tremblement de terre dévastateur de San Francisco en 1906, des détenus des prisons voisines furent transférés dans l'infatible Alcatraz. Au cours des cinq prochaines années, les prisonniers ont construit une nouvelle prison, dénommée "Pacific Branch, prison militaire américaine, île d'Alcatraz". Populairement connu sous le nom de "The Rock", Alcatraz a servi de caserne disciplinaire à l'armée jusqu'en 1933. Les prisonniers étaient éduqués et recevaient une formation militaire et professionnelle dans cette localité.

Alcatraz du début du XXe siècle était une prison à sécurité minimale. Les prisonniers passaient leurs journées à travailler et à apprendre. Certains ont même été employés comme gardiens pour les familles des gardiens de prison. Ils ont finalement construit un terrain de baseball et les détenus ont fabriqué leurs propres uniformes de baseball. Des combats de boxe entre détenus connus sous le nom de «Combats d'Alcatraz» ont été organisés le vendredi soir. La vie en prison a joué un rôle dans le paysage changeant de l'île. L'armée a transporté du sol à Alcatraz depuis Angel Island, à proximité, et de nombreux prisonniers ont été formés au jardinage. Ils ont planté des roses, du bluegrass, des coquelicots et des lis. Sous l’ordre de l’armée américaine, Alcatraz était une institution assez douce et ses logements étaient favorables.

La situation géographique d’Alcatraz a été l’annulation de l’occupation de l’armée américaine. Importer de la nourriture et des fournitures sur l'île était beaucoup trop coûteux. La Grande Dépression des années 1930 a contraint l'armée à quitter l'île et les prisonniers ont été transférés dans des instituts du Kansas et du New Jersey.

L'île du diable de l'oncle Sam

Alcatraz a été obtenu par le Federal Bureau of Prisons en 1934. L'ancien centre de détention militaire est devenu le premier pénitencier civil à sécurité maximale des États-Unis. Cette «prison du système pénitentiaire» était spécialement conçue pour accueillir les prisonniers les plus horribles, les fauteurs de troubles que les autres prisons fédérales ne pourraient pas détenir avec succès. Son emplacement isolé en faisait un lieu idéal pour l'exil de criminels endurcis et une routine quotidienne stricte enseignait aux détenus de suivre les règles et règlements de la prison.

La Grande Dépression a été témoin de certaines des activités criminelles les plus odieuses de l’histoire américaine moderne, et la sévérité d’Alcatraz était bien adaptée à son époque. Alcatraz abritait des criminels notoires, dont Al «Scarface» Capone, reconnu coupable d'évasion fiscale et ayant passé cinq ans sur l'île. Alvin "Creepy" Karpis, le premier "Ennemi public" du FBI, était un résident d'Alcatraz âgé de 28 ans. Le prisonnier le plus célèbre était l'assassin de l'Alaska Robert «Birdman» Stroud, qui a passé 17 ans sur Alcatraz. Au cours de ses 29 années d’exploitation, la prison fédérale a hébergé plus de 1 500 condamnés.

La vie quotidienne au pénitencier fédéral d’Alcatraz était pénible. Les prisonniers avaient quatre droits. Ils comprenaient des soins médicaux, un abri, de la nourriture et des vêtements. Les activités de loisirs et les visites familiales devaient être gagnées grâce au travail ardu. Les punitions pour comportement répréhensible comprennent les travaux forcés, le port de la balle et de la chaîne de 12 livres et les peines de prison lorsque les prisonniers sont maintenus à l'isolement, limités au pain et à l'eau. Il y a eu un total de 14 tentatives d'évasion de plus de 30 prisonniers. La plupart ont été attrapés, plusieurs ont été abattus et quelques-uns ont été avalés par la houle glaciale de la baie de San Francisco.

Pourquoi Alcatraz a-t-il fermé?

La prison de l'île d'Alcatraz était chère à exploiter, car tout le matériel devait être amené par bateau. L'île n'avait aucune source d'eau douce et près d'un million de gallons étaient expédiés chaque semaine. Construire une prison de haute sécurité ailleurs était plus abordable pour le gouvernement fédéral et, à partir de 1963, «l'île du diable de l'oncle Sam» n'existait plus. Aujourd'hui, l'équivalent de la tristement célèbre prison fédérale sur l'île d'Alcatraz est un établissement à sécurité maximale situé à Florence, au Colorado. Il est surnommé "l'Alcatraz des Rocheuses".

Tourisme

L'île d'Alcatraz est devenue un parc national en 1972 et est considérée comme faisant partie de l'aire de loisirs nationale du Golden Gate. Ouvert au public en 1973, Alcatraz accueille chaque année plus d’un million de visiteurs du monde entier.

Alcatraz est surtout connue pour être une prison à sécurité maximale. L'attention des médias et des histoires fantastiques ont exagéré cette image. L'îlot de la baie de San Francisco a été beaucoup plus que cela. Alcatraz en tant que masse rocheuse nommée pour ses oiseaux, un fort américain pendant la ruée vers l'or, une caserne militaire et une attraction touristique peuvent sembler moins attrayants mais indiquer une existence plus dynamique. San Francisco et la Californie dans son ensemble en feront partie.


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